LUchtvaart Nationaal Antwerpen Kempen

LUNAK
THE GREAT BELGIAN ESCAPE JULY 1941

Onder impuls van Danny Cabooter, de voorzitter van het Stampe & Vertongen museum, werd er op 04 juli 2021 een herdenkingsvlucht georganiseerd op de luchthaven van Antwerpen. Er volgde een prachtig eerbetoon aan de mensen die exact 80 jaar geleden een heldhaftige en gedurfde missie ondernamen om de  strijd tegen Duitse agressor aan te binden.

Léon Divoy (°18/02/1916) en Michel Donnet (°01/04/1917) behaalden hun brevet als militair piloot bij het toenmalige Belgisch Militair Vliegwezen in maart 1939. Beiden zaten in dezelfde promotie. Na de inval in mei 1940 moesten de twee piloten op “verplichte werkloosheid”. Elk op zijn manier smeedden beide piloten plannen om de overtocht naar Groot-Brittannië te maken en daar de strijd tegen de Duitse Luftwaffe op te nemen. In 1941 kwamen beide heren terug met mekaar in contact. Via via vernam Divoy dat er in Overijse in het kasteel van Terblock een Stampe & Vertongen SV-4 aanwezig was. Deze was eigendom van een andere militaire piloot, Baron Thierry d’Huart. De Duitse bezetter had het landgoed van Baron d’Huart opgeëist en de man uit zijn kasteel gezet. Divoy en Donnet trokken naar Overijse en vonden op een 300 meter van het kasteel de loods waarin de SV-4 (OO-ATD) was ondergebracht. Er werd een sleutel nagemaakt die op het slot paste en zodoende verkregen zij toegang tot de loods. Daar troffen zij de Stampe & Vertongen SV-4 aan in goede staat, echter zonder boordinstrumenten. Deze waren uit voorzorg door de eigenaar verwijderd. Divoy concentreerde zich voornamelijk op het vliegklaar maken van de SV door het aanleveren van (zelf gemaakte) instrumenten. Donnet van zijn kant gebruikte zijn contacten om voor de nodige hoeveelheid brandstof te zorgen voor de Stampe. De brandstof werd echter gestolen maar dank zij een weerstander “Miche” Janssen geraakten zij toch nog aan 200 liter, wat in oorlogsperiode niet voor de hand lag. De man kreeg het voor mekaar om autobenzine om te vormen tot bruikbare vliegtuigbrandstof. Met vallen en opstaan duurde de voorbereiding een drietal maanden waarbij de loods ongeveer vijftien keer werd bezocht onder dekking van het donker.
In de nacht van 4 op 5 juli 1941 bracht Janssens de mannen naar de loods. Léon Divoy en Michel Donnet namen plaats in het toestel en stegen op omstreeks 03.00 uur onder de neus van de Duitsers. Na een hachelijke vlucht die een kleine drie uur duurde, landde de piloot van dienst Léon Divoy in Thorpe-le-Soken in het graafschap Essex.
Léon Divoy en Michel “Mike“ Donnet werden als jachtpiloten ingelijfd bij de Royal Air Force en vlogen talrijke operationele gevechtsmissies.

In april 1942 werd Divoy krijgsgevangen genomen nadat hij boven Frankrijk zijn Spitfire diende te verlaten na een incident met een andere Spitfire. De resterende duur van de oorlog bracht Divoy door in een krijgsgevangenkamp. Na de bevrijding keerde hij terug naar België en stond mee aan de wieg van de oprichting van de Belgische Luchtmacht in 1946. In 1950 werd hij bevelhebber van het 349 Squadron, een Belgisch Smaldeel dat tijdens de oorlog onder de Royal Air Force werd opgericht. In 1952 stapte hij over naar de burgerluchtvaart en vloog als boordcommandant bij Sabena. In 1972 ging Léon Divoy op rust met 16.000 vlieguren op de teller, hij overleed op 7 februari 1977.

In maart 1944 schopte Mike Donnet het tot bevelhebber van het 350 Squadron, eveneens een Belgisch Smaldeel naar analogie met het 349 Squadron. Wat later werd hij benoemd tot Wing Commander en behaalde het Distinguished Flying Cross (DFC) een hoge onderscheiding voor piloten voor getoonde moed tijdens gevechtsopdrachten. Mike Donnet bouwde na de oorlog een verdere loopbaan op bij de Belgische Luchtmacht waar hij opklom tot de graad van Luitenant-Generaal Vlieger. Baron Mike Donnet beëindigde zijn militaire carrière in 1975. De man overleed in de nacht van 31 op 1 augustus 2013.

Op 04 juli 2021 stelde het Stampe & Vertongen museum zijn deuren open voor de familieleden van Léon Divoy en Mike Donnet. Zij waren getuige van een indrukwekkende formatie van 9 Stampe & Vertongen SV-4 tweedekkers die voor de 80 ste verjaardag van de “Great Escape” een low-pass vlogen boven de Antwerpse luchthaven.
De Stampe & Vertongen SV-4, het type waarmee Divoy en Donnet naar de vrijheid vlogen, is een Belgisch toestel dat op de luchthaven van Antwerpen werd ontworpen en gebouwd door Jean Stampe en Maurice Vertongen.
Met dank aan Danny Cabooter, de SV-4 piloten, de medewerkers van het Stampe & Vertongen museum en de familie van Divoy en Donnet voor hun initiatief, medewerking, interesse en aanwezigheid aan dit prachtig eerbetoon aan onze twee helden Léon Divoy en Michel “Mike” Donnet.

(Bronnen : Les Vieilles Tiges, Stampe & Vertongen Museum, Belgian Wings en eigen research)


Klik hier voor ons eerbetoon aan Mike Donnet nav zijn overlijden in 2013.

(Tekst : Jef Pets - Foto's : Belgian Wings - Paul Soons - Jef Pets - Filmbeelden : Luchthaven Antwerpen - Hugo De Backer)

Klik op de eerste foto en bekijk de fotoreportage, klik op de tweede en derde foto respectievelijk voor een filmpje van het evenement met interview Danny Cabooter (Voorzitter Stampe & Vertongen museum) en een filmfragment van Hugo De Backer.